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Eating Behaviours and Autism

The Primacy of the Relation between Food and

    * Many autistic children display unusual/ odd eating
      behaviours or eating-disturbances.

    * Autistic children also have difficulties in using spoken
      language for communication.

    * Both eating and speaking involve the mouth.

The Early Feeding Experience

    * characterised by 'early reciprocity' (Brazelton 1974) or 'primary intersubjectivity'
      (Trevarthen 1977)

    * dialogic turn-taking structure of burst-pause patterns during breast
      -feeding (Kaye 1977)

    * prototype of experience of discomfort being changed into comfort
      through relationship with mother

    * elements: food, warmth, empathy, physical and emotional containment

    * weaning is an issue of mental development and interpersonal relationships

Unusual Eating Behaviours

    * smearing, crumbling, … and other sensuous 'playing'
       with food

    * stuffing mouth full and holding food for long periods
      of time without swallowing

    * refusing to bite/ chew food, but biting everything except
      food, i.e. toys, books, etc.)

    * refusing lumps and anything other than baby-food texture

    * insisting on drinking all the time or drinking instead of

    * throwing and discarding food

    * eating non-foods or food off the floor

    * non-eating eating = 'allows food to be taken in in an affectless way'
      (Stroh 1977, 1986)
      or as a non- or anti-mental activity

                                                          The Environment


social cooperation,               willingness to share, turn-taking
                                             interest in choices/ preferences of other people, watching  
                               others eat
                                             self-conscious, e.g. feeling bad when told off, guilty, 

relationships                         between child and feeder
                                             with parent: worried, anxious, pushy, force-feeding,
                                             of parent with food and eating
                                             between parent and child
                                             between parents about food and eating
                                             with/ to other children

play/ symbolic play with food/ on plate/ …

                                                               The Food
What does the child eat?   Texture, temperature, consistency, juicy, starchy, taste,             
                                           colour, appearance…
                                           Does the child prefer eating or drinking?
                                           New and unknown foods, soft and hard foods

When does the child eat?   Are there set mealtimes?
                                            Does the child want to eat all the time/ not at all?
                                            Does child want to 'feed' all the time?

How does the child eat?      e.g.: using teeth, chewing, sucking, arrangement on the                
                                             plate, playing with food, …
                                           - interested in mixing, combining, keeping separate,            
                                             getting foods to meet, or not …
The Eating Situation
                                                       The Child
Body                                 Where does the child 'put him/herself' when eating?
                                         Where does the child eat?
                                         Does the child sit down for eating?
                                         Will he only eat wandering around?
                                         How does the child use tools (fork, spoon, knife)?
                                         How does child hold their body, move?

Mouth                               How does the child use their mouth in and outside of the                        
                                         eating situation?
                                         Does it involve putting different parts of the mouth together?
                                         e.g. sucking, stuffing, holding food

Teeth                                biting, chewing, nibbling, crunching….

Tongue                               licking, tasting…

Saliva                                 playing with saliva inside or outside the mouth,
                                         covering food with saliva

Vocalisation                       e.g. vowels, consonants, syllables, melodies, words…

Speech                              e.g. in response to being spoken to, to request something

Eyes                                  How does the child use their eyes?
                                         e.g. glazed, watchful, vacant, anxious, inspecting…

Mind                                 How does the child use their mind?
                                         e.g. cut-off, withdrawn, engaged with food or environment, 
                                         connected, curious, interested, keen, bored, disinterested,
                                         disengaged, negative, resistant, aware, enjoying, vacant,    
                                         defensive, apathetic, passive…

                                        - motivation, concentration, attention,
                                          learning, cooperation…
                                        - aware of expectations, self-discipline, taking
                                          some responsibility
                                        - making choices, trying to do 'it' well
                                        - engaged in patterns, e.g. eating food in a particular
                                          order, only 
                                          eating crunchy/ wet/ dry/ starchy foods, foods
                                          mustn't touch, 
                                          eating only the inside, always the outside first
                                        - does child sometimes have ideas, try different things
                                          with food, 
                                          show imagination?
                                        - does child play 'symbolically' with food? Will he feed a doll/ 
                                          teddy? Like food faces or representing something?

Hands                                How does the child use their hands?
                                         e.g. hand-eye-coordination, using tools, using 1 or 2 hands,         
                                         holding plate/cup, floppy, grabbing

Fingers                               poking, pulling bits off, pincer-grip, picking up, touching

                           e.g. emotionally aware, engaged, cut-off, anxious, greedy
                                          Will child respond to someone's disgust, pleasure, …
                                          Will child 'feed' an adult?
                                          fears: of colour red, of…
                                          How does child deal with conflict, aggression, ambivalent

Behaviour                          How does the child behave around and treat food?
                                          e.g. smearing, spitting, throwing, grabbing, pushing
                                          plate away,                       
                                          clamping mouth shut, stuffing, not swallowing,
                                          not chewing, eating until sick, vomiting, 'stealing' off
                                          other's plates…
What are the functions of + reasons for the unusual eating behaviours?

    * enjoying sensuous unmentalised experience, and letting their mind fall apart

    * afraid of/ not wanting anything new/ different to enter body/ mouth/ inside

    * afraid of teeth and biting/ being bitten

    * dismantling mental experience, letting mind fall apart

    * not wanting to give adult the satisfaction

    * fundamental conflict between the basic need to eat and communicate and the
      fear of doing so

Elements of the Eating Situation

   1. The Child
       Body: sitting, standing, wandering
       Mouth: mouth-cavity, teeth, tongue, saliva, vocalisation,
       Hands: palm, fingers
       Emotions: fears, pleasure, aggression, ambivalence,
       motivation, disgust, greed
       Behaviour: smearing, spitting, throwing, grabbing,
       pushing plate away…

   2. The Food

   3. The Environment